Al Ain: authentieke stad in het emiraat Abu Dhabi

Binnen het emiraat Abu Dhabi is Al Ain de tweede stad van het emiraat. Al Ain telt meer dan een half miljoen inwoners en is net als de andere grote steden in de VAE nog steeds groeiende. De toenemende belangstelling van toeristen voor Al Ain zorgt voor een stuwende kracht voor de lokale economie. Je merkt dat Al Ain steeds meer in de belangstelling staat onder mensen die al vaker in de Verenigde Arabische Emiraten op vakantie zijn geweest. Nu ze de meeste hoogtepunten van Dubai en Abu Dhabi wel een beetje gezien hebben verbreden ze hun interesse en reizen ze steeds vaker voor één of meerdere dagen naar Al Ain.

Als je Al Ain bezoekt dan zul je zien dat de stad duidelijke meer authenticiteit heeft dan Dubai. Omdat Abu Dhabi een beetje dezelfde kant op lijkt te gaan als Dubai zie je dat bezoekers die meer authenticiteit willen er steeds vaker voor kiezen om Al Ain op te zoeken. Wie dat doet zal niet teleurgesteld worden. In Al Ain liggen een paar mooie oases, kun je een fraai nationaal museum bezoeken en liggen er een aantal archeologische plaatsen die bezocht kunnen worden.

Wie de glitter & glamour van Dubai zoekt die is in Al Ain aan het verkeerde adres. Je hebt hier een paar prima shoppingmalls en een aantal goede hotels, maar de pracht en praal van Dubai blijft hier grotendeels achterwege.



Jabel Hafeet

De berg Jabel Hafeet is een populaire bezienswaardigheid in Al Ain. Met een hoogte van maar liefst 1249 meter is de uit zand en rotsen bestaande berg een opvallend element binnen het landschap rondom Al Ain. Hij valt vooral zo op omdat er verder sprake is van een hoofdzakelijk vlak landschap. Jabel Hafeet ligt op de grens met het Sultanaat Oman. De prachtige bergweg die je naar de hoogste plekken van Jabel Hafeet brengt houdt echter in de Verenigde Arabische Emiraten als op. je kunt hier dus niet de grens oversteken. Bovenop de berg is een uitzichtplatform dat een prachtig uitzicht biedt. Hier is ook een café/restaurant gevestigd waar je wat kunt eten of drinken.

De bergweg naar boven heeft een lengte van bijna twaalf kilometer. Het wordt beschouwd als één van de mooiste bergwegen ter wereld. De goed begaanbare weg telt tientallen bochten en bestaat uit drie rijbanen: twee omhoog en eentje naar beneden. Als je onderweg niet stopt rijd je in ongeveer twintig minuten naar boven. De terugweg gaat meestal iets sneller. Onderweg zijn er een paar parkeerplaatsen gemaakt om de bezoekers een mooi uitzicht te bieden over de omgeving.

Voor sportievelingen bestaat er ook de uitdaging om Jabel Hafeet per fiets te beklimmen. Sportief gezien behoort deze route tot de leukste uitdagingen voor fietsers in de emiraten.



Al Ain Zoo

In Al Ain kun je één van de mooiste dierentuinen fop het Arabisch schiereiland bezoeken. De Al Ain Zoo is fraai aangelegd en biedt de meeste dieren leefruimtes die gemiddeld groter zijn dan in veel andere dierentuinen. Het onderhoud is zichtbaar van een hoog niveau. Als je van dierentuinen houdt en je bent in Al Ain, dan is een bezoek aan de Al Ain Zoo dan ook zeker aanbevelenswaardig.

Wat betreft de grootte is en het aantal diersoorten is de Al Ain Zoo een gemiddelde dierentuin. Een hele dag inplannen is daarom voor de meeste mensen dan ook te veel. Reken er op dat je, zeker met jonge kinderen, een uurtje of twee tot vier zult spenderen in deze dierentuin. De entreeprijzen zijn daar ook naar. Je betaalt hier ongeveer de helft van wat je in Europa voor een entreekaartje neer met tellen.

Sheikh Zayed Palace Museum

Net als in Europa kun je ook in de Verenigde Arabische Emiraten een paleis van een voormalige vorst bezoeken. Hier heet dat geen koning of vorst, maar een sjeikh. Het paleis in Al Ain dat vroeger toebehoorde aan Sheikh Zayed bin Sultan Al Nahyan is tegenwoordig een museum. Deze sjeikh is de oprichter en eerste leider van de Verenigde Arabische Emiraten. Het paleis laat je zien in welke eenvoud de sjeikh leefde. Hier geen decadente balzalen of salons, maar vooral efficiënte ruimtes die goed bruikbaar zijn binnen het warme woestijnklimaat dat hier heerst. Wat ons betreft is een bezoek aan het Sheikh Zayed Palace Museum een must-do om een mooi inzicht te krijgen in de levensstijl van de voormalige leider van de VAE.

Hili Archaeological Park

Al in de Bronstijd waren er vaste nederzettingen te vinden in het gebied waar nu Al Ain gebouwd is. Deze nederzetting staat tegenwoordig bekend onder de naam Hili. Een deel van de bouwwerken is bewaard gebleven. Althans, het zijn de funderingen die nog te zien zijn. Soms is er op basis van de vondsten een reconstructie gemaakt waardoor je nu kunt zien hoe het hier vroeger was. Een deel van de bouwwerken zijn te bewonderen in het gratis toegankelijke Hili Archaeological Park. Behalve de historische waarde van dit park doet het gebied ook gewoon dienst als een park. Je zult hier vooral in het weekeinde dan ook families zien die hier puur ter ontspanning komen.

Al Jahili Fort

Op het moment dat het Al Jahili Fort gebouwd werd, was het één van de grootste forten van het land. Behalve een symbool van macht en controle, was het Al Jahili Fort vooral ook een zomerresidentie van Sheikh Zayed the First. De bouw van het fort begin in 1891. Zeven jaar later, in 1898, was het Al Jahili Fort gereed. Na de dood van de sjeikh in 1909 bleef zijn oudste zoon, Shaikh Khalifa, in het fort wonen. Over de decennia tot aan de jaren vijftig is er weinig bekend over het fort, behalve het feit dat toen de Britten er hun intrede maakten het fort al in verval was.

Tegenwoordig is het Al Jahili Fort weer in zijn volle glorie te zien. Het doet nu dienst als museum en is dus voor bezoekers van binnen te bewonderen. In het fort zijn twee exposities te zien en is de toeristische dienst van Al Ain gevestigd.

Jouw opmerkingen of tips over Al Ain

Wil je een tip delen over Al Ain, vertellen wat je van Al Ain vindt of reageren op de inhoud van deze pagina? Laat je bericht achter!

Al Ain Oasis

De reden dat Al Ain ooit ontstaan is, is de aanwezigheid van oases. De grootste oase van Al Ain is de Al Ain Oase. Je kunt dit immense palmenbos als toerist bezoeken en zien hoe men vroeger een goed bedacht watermanagementsysteem toepaste. Zogenaamde ‘aflaj’ zijn aangelegd om het water binnen de oases te vervoeren.

Al Ain National Museum

Tegen een entreeprijs van nog geen euro kun je één van de meest interessante musea van de Verenigde Arabische Emiraten bezoeken: het Al Ain National Museum. In dit museum kun je leren over de lokale cultuur en vooral over de historie. Hier zie je de bewijzen dat er in deze omgeving al duizenden jaren geleden mensen gewoond hebben. De archeologische vondsten die men in oude nederzettingen opgegraven heeft die zijn in dit museum te bewonderen. Zo zie je welke gebruiksvoorwerpen maar ook sieraden men in het derde millennium voor het begin van onze jaartelling bezat.

Sheikh Salama moskee

Al Ain is een Arabische bestemming waar het islamitische geloof diep geworteld is in de samenleving. Dat zorgt ervoor dat je in Al Ain natuurlijk aardig wat moskeeën tegenkomt waar de gelovige moslims hun gebed kunnen doen. De vormgeving van de moskeeën varieert. Sommige bouwwerken vallen amper op, terwijl er ook voorbeelden te vinden zijn van mooie architectuur. Zo’n moskee is de Sheikha Salama moskee. De vierkante bouwstijl is ontworpen door de beroemde architect Jafar Tukan. Vooral de twee enorme minaretten vallen op. Het is als niet-moslim helaas niet mogelijk deze moskee te bezoeken. Wel kun je het gebouw vanaf de straatkant bewonderen.

Camel Souk

In het zuidoosten van Al Ain vind je de kamelenmarkt. Het is onderdeel van een groot gebied bij de Bawadi Mall dat uit verschillende markten bestaat. Zo heb je een hier twee traditionele markten waar redelijk wat toeristen op af komen: Souk Al Qaws en Souk Al Bawadi. Vooral deze tweede is populair onder toeristen omdat je hier in een traditionele setting allerlei leuke souvenirs kunt kopen. Achter deze markten is de veemarkt gevestigd. Een belangrijk deel van deze ‘live stock market’ wordt ingenomen door de kamelenmarkt. Binnen deze camel souk worden honderden, nee misschien wel duizenden kamelen te koop aangeboden. Een deel als vee, een ander deel is geschikt om in te zetten tijdens kamelenraces.

Weet dat als je als toerist de ‘camel souk’ bezoekt, er veel mensen zullen zijn die proberen geld aan je te verdienen. Ze willen je met kamelen op de foto laten gaan en daar vervolgens (flink) geld voor vragen. Wie geen zin in gedoe heeft die kan de kamelenmarkt het beste vanuit de auto aanschouwen.

Overnachten in Al Ain

Als je in Al Ain wilt overnachten, verwacht dan geen keuze uit honderden hotels zoals in Dubai. Al Ain telt een bescheiden aantal hotels, die wat betreft prijsstelling en verzorgingsniveau vooral tot de middenklasse behoren. De vier- en vijfsterrenhotels die je in Al Ain aantreft die zijn niet te vergelijken met de extreem luxe hotels die je in Dubai en Abu Dhabi ziet. Wel zijn er in Al Ain een aantal prima hotels te vinden waar je uitstekend één of meerdere nachten door kunt brengen. Voorbeelden hiervan zijn het Hilton Al Ain, het Al Ain Rotana, het Hili Rayhaan by Rotana en het op de berg gelegen Mercure Grand Jebel Hafeet Al Ain. Het maakt eigenlijk niet zoveel uit waar je verblijft, want hoewel Al Ain wel een soort van centrum heeft is er geen sprake van een centraal gebied waar je binnen loopafstand veel van de bezienswaardigheden kunt bezoeken. Je ontkomt er eigenlijk al niet aan om een (huur)auto ter beschikking te hebben. Weet wel dat als je in Mercure Grand Jebel Hafeet Al Ain verblijft je echt in de ‘middle of nowhere’ zit. Dit hotel staat bijna bovenop de top van de berg Jebel Hafeet. Dat betekent dat je van rust en een prachtig uitzicht kunt genieten, maar dat je ook op een half uur rijden van het centrum af zit en er in de directe omgeving weinig te beleven valt.